My first Visa Run: de Pai a Vientiane y viceversa

La idea de un Visa Run nació con el sentimiento de que, aun cuando mi visa estaba por expirar y eso suponía un “viajar a otro país”, realmente no quería moverme de donde estaba. El trato con mi país no contempla extensiones de visa, por lo tanto, la única opción es salir y volver a entrar con una visa totalmente nueva. Un Visa Run es, sencillamente, cruzar la frontera con la intención de regresar a los pocos días u horas, incluso.

Con la decisión tomada, Vientiane en Lao, resultaba ser el punto más apropiado para el cruce.

Estando en Pai, uno necesariamente tiene que bajar a “the jungle” (Chiang Mai) para iniciar cualquier trámite. Las opciones son: hacerlo por cuenta propia o bien contratar el servicio que ofrecen algunas agencias en donde ellas se encargan de llevarte por todo el proceso por un precio que es bastante conveniente, claro que todo el viaje se realiza en minivans.

Yo opté por hacerlo por mi cuenta, dado que hasta el momento, la experiencia solitaria por el cruce de fronteras ha sido la más expedita y tranquila.

Así que, de Pai tomé una minvan a Chiang Mai (150 THB). En Arcade Bus Station compré mi ticket directo para Nong Kiao (unas 16 horas de viaje por 900 THB), que es donde está la frontera y el Friendship Bridge que une a ambos países. Tenía la opción de ir hasta Udon Thani por un precio un poco más barato y de ahí hacer la ruta yo misma entre buses locales y tuk tuks de Udon Thani hasta Nong Kiao, pero ya de antemano sé que cuando uno viaja en bus de noche, y al día sgte. se levanta con sueño, sin haberse duchado, acarreando cosas y tratando de darse cuenta dónde está parado, uno no está en las mejores condiciones para conseguir las cosas de la manera más inteligente y, usualmente, termina aceptando lo primero que viene, que suele ser no lo más económico. Visto de otro modo, si en este primer viaje cachaba cómo era el asunto, al regreso podría venirme haciéndola más barata y por mi cuenta.

Eso sí, implicó hacer la hora en Chiang Mai por mucho rato. Era entretenido estar en una ciudad otra vez y sentía la abundancia de posibilidades, pero al mismo tiempo me abrumaba un poco y volvía a pensar que cuando uno se encuentra expuesto a esta gama de opciones de consumo, empieza a querer puras weas que uno no necesita en verdad. Ya después de un rato, no resultaba tan divertido y me quería puro ir. Mala cosa, se me ocurrió ocupar el tiempo en recorrer y decidí irme a pata hasta el terminal desde el otro lado fuera del moat…. mala cosa… terminé hiper cansada y todavía ni comenzaba el viaje a Vientiane. Muy bien, Marcela…

La decisión de tomar aquel bus, estuvo super bien, porque llegué tipo 7.30 am y el bus nos dejó justo a la entrada de la frontera, así que sólo caminé unos metros para recibir mi estampa de salida en el pasaporte.

Las oficinas Tailandesas tienen AC, agua, cafecito y free wifi para que uno se entretenga antes de tomar el shuttle bus que cruza a la gente por el puente desde un extremo a otro. 20 THB el ticket y los buses pasan a cada rato, así que ni siquiera alcancé a usar el wifi para hacer check in.

Ya, en el otro lado, llené los formularios, entregué mi foto, el dinero y ya estaba lista para esperar el sello en el pasaporte. Un juego de niños. El sello, me ocupaba una plana completa ouch!, así que con mayor razón tenía que pasar al menos dos noches en Vientiane.

Los bancos no abrían hasta las 9 am, así que opté por sumarme al jumbo que nos ofrecían hasta Talat Sao y cambiar plata llegando a la ciudad. El jumbo (taxi compartido) nos cobró 50 THB, más de lo que cobra la micro local que yo quería tomar, pero después me dí cuenta que fue mejor haberme ido en el jumbo ya que el bus se demora un poco más y el recorrido en el taxi fue mucho más largo de lo que esperaba.

(En el jumbo taxi, los/as típicos farangs blancos que tratan de colmar los asientos con sus mochilas y bolsos para que no se suba mucha gente más)

Una vez en Talat Sao, decidí caminar hasta el área donde había escogido conseguir hostal y las distancias resultaron ser aún más cortas que en el mapa. El calor eso sí, era infernal. Me encontré por casualidad con EL sector de los bancos y casas de cambio y aproveché de comprar unos Lao Kip (1 USD = 8100 LAO KIP).

a penas llegué, ya estaba en el centro
a penas llegué, ya estaba en el centro

Me hospedé en el Lucky Backpackers, de vuelta a los dorms con hartas camas. No fue tan extraño, aunque admito que me acostumbré a tener un espacio arrendado propio. Lo que era incómodo, es que nadie en la pieza hablaba y con el calor, pasábamos harto tiempo ahí. Había puro silencio de smartphone. Eso mismo me empujó a salir a recorrer a pesar del calor y a, despues del primer día ahí, razonar que tal vez era mejor devolverme antes.

Me quedé esa noche en Vientiane y dormí bastante en la tarde, ya que estaba super cansada. Con todo, el primer dia alcance a recorrer lo suficiente como para pensar en hacer una media mañana en bici al día sgte. y ver lo que más me interesaba. Es tan chico el centro…

La ciudad central es en sí bonita. Tal vez demasiado bonita, para el contexto nacional que resulta un poco sospechosa. Por ende hay más flashpackers dando vuelta… mucho francés de visita, como yendo a observar “su legado”. Muchos ex-pat oficinistas y bien vestidos, mucho hype en torno a los cafés y los espacios de consumo social… alrededor de todo eso, más a la periferia están los barrios más tradicionales de locales. Cada vez me cuesta entender más como hay gente que le gusta vivir en este tipo de ciudades. Para mi es casi inimaginable a estas alturas.

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la calle del hype, con los cafés y tienditas
la calle del hype, con los cafés y tienditas

Después de haber recorrido Tailandia, especialmente Myanmar, Cambodia, Malaysia… Lao no sorprende mucho, ni siquiera en términos religiosos, que se supone, es una de las cosas que hay que ir a ver. El buddhismo actual está como más estilizado y los templos son una suerte de Neoclásico en la estética buddhista. Me parece que el gran atractivo debe estar en los paisajes naturales, las villas y los pueblos chicos…en el interior del pais, algo a lo que hay que dedicarle tiempo. La gente, sin embargo, es muy amable.

neoclásico budista
neoclásico budista

Una de las cosas que más disfruté fue haber ido al COPE center. La exhibición me pareció muy bien montada, sin recurrir a la compasión por la miseria de la vida humana. No. El foco estaba en dar a conocer de forma didáctica y educativa la labor del centro, la realidad de la situación en aquellas zonas de Lao y el proceso de rehabilitación de los pacientes. Merecedor de varios dólares. La entrada es gratis.

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mi primera bici rosada
mi primera bici rosada

Ya que me había ahorrado una noche de hostal, decidí invertir en un ticket de bus directo desde el hostal, para así disponer de un tiempo más holgado para alcanzar a recorrer y capear un poco el calor. Un tuktuk me recogió en el hostal y me llevó a la terminal. Bajo otras condiciones, esto se puede hacer perfectamente a pie.

El bus Lao-Tai, me llevaba hasta Udon Thani, donde tendría que comprar el ticket hasta Chiang Mai. Fueron unas 2 horas y media de viaje, con cruce de fronteras incluido. Todo muy expedito, pero con un calor de mierda que te consumía toda la energía y yo, ya llevaba una suerte de maratón en la que nunca había tomado un descanso realmente.

En Udon Thani, bus terminal 1, tenía que irme hasta el Bus terminal 2 (que sabía estaba al otro lado, pero no sabía dónde). Al salir del terminal ví el mall muy cerca y me dieron ganas de ir a hacer hora, pero como estaba cansada y sudada, preferí conseguir el boleto de ticket lo más pronto posible y quedarme tranquila sabiendo que esa misma noche iría rumbo a Chiang Mai de regreso. El tuk tuk me cobró 70 THB y sabía que era lo más probable que fuese caro, pero what da hell, parecía que no conseguiría nada mejor. Estar en Tai de nuevo, se sentía bien.

Llegué al Terminal 2 y parecía menos que terminal. Esta vez decidí explorar las posibilidades y decidir por precio el bus. La compañía con la que me vine me ofrecía un ticket a 800 thb saliendo a las 8 PM y eran recién las 5….fuck, lo que me parecía bastante caro considerando las distancias. La otra compañía me cobraba 606 thb y me podía ir a las 5:45 pm, lo que implicaba llegar a Chiang Mai tipo 5.30 am, pero que más daba, lo peor era quedarme esperando en ese terminal de mierda donde no había donde echarse o qué hacer. Opté por ese.

La señora del counter no hablaba nada de inglés y me trató de decir por largo rato algo sobre el ticket, algo como que el bus no salía desde acá sino desde el otro terminal. Mi reacción fue literal y mi cara de loser: “pero si vengo de allá… D:”…quería puro matarme. Aunque me ofrecían un shuttle gratis, aún así me parecía una derrota, porque yo sólo quería tomar el bus y derramarme en mi asiento hasta nuevo aviso.

Un caballero que hablaba mejor inglés me explico lo que me trataba de decir la señora y al final accedí y me fui en aquel shuttle que en realidad no estaba 100% segura de adonde me llevaría. Hasta el mall, caché después. Y además caché que allí mismo, en el mall, había una especie de counter para comprar el ticket del bus que salía desde ahí mismo… en fin… ya no importaba, pero es un dato para que lo tengan en cuenta k9

El bus superó mis expectativas y tuve un viaje muy placentero en uno de los primeros asientos del segundo piso, donde tienes el ventanal frente a ti y es como si fueras manejando tú…una delicia. Me dieron comida y mantita y me fui escuchando música por un buen rato. En todo ese momento, amé Tailandia y amé estar de vuelta. Pero quería puro llegar a Pai.

Dios en tu camino
Dios en tu camino
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